Een cursus Rockabilly

In Interview, Muziek by Esther Kloosterman

Door Esther Kloosterman

Bij sommige muziekstromingen is het niet alleen de muziek waar je naar luistert, maar gaat het gepaard met een complete lifestyle. Een prominent voorbeeld is de rockabilly-scene, waarbij de petticoats, de grote kapsels met zogeheten ‘victory-rolls’, vetkuiven en leren jasjes je tegemoet wuiven. Menigeen weet hoe te dansen op de muziek, waarbij een live-band doorgaans bestaat uit twee gitaristen, een contrabassist en een drummer. Wat maakt deze muziek nu zo fascinerend? Het is tijd om op onderzoek uit te gaan en een expert eens aan de tand te voelen. Beter kan ik het niet treffen met Pieter van der Bij, organisator van de Rockabilly Blitz en de aankomende Blues & Roots Night in Neushoorn en hiernaast frontman van de rockabilly-band Highway54.

Pieter van der Bij 3

Ik tref Pieter bij hem thuis, waar gelijk al een authentieke sfeer hangt door een wand met platenhoezen van bekende blues- en Rock ’n Roll-muzikanten uit de jaren ‘50 en ‘60, een koffergrammofoon uit 1932 en een opvallende platenspeler uit de jaren ‘60. Eenmaal aan tafel met een kop koffie voor onze neus begint hij enthousiast te vertellen over zijn muziek en passie voor 50’s roots, blues en rockabilly. Tijdens het gesprek word ik ingewijd in de rockabilly muziek met voorbeelden die hij op zijn gitaar speelt.

Happy Days & Elvis

”Het is allemaal begonnen toen ik een jaartje of 8/9 was,” vertelt Pieter. Hij was toen al helemaal gek van de jaren ‘50. Pieter raakte geïnspireerd door de tv-serie Happy Days waarin vetkuiven, leren jasjes, buiten zijn, jukeboxen en natuurlijk die muziekstijl voorkwamen. ”Na het kijken van deze serie was ik helemaal verkocht aan de vrolijke up-tempo muziek en de stijl van de jaren ‘50. Daarna heb ik het nummer Blue Moon van Elvis eens gehoord en toen was ik helemaal verliefd. Dus kort gezegd zijn de serie Happy Days en Elvis de basis geweest voor mijn liefde voor muziek uit de jaren ’50.”

Blokfluitles

”Na de verplichte blokfluitles heb ik ooit gezegd: ‘Ik raak geen muziekinstrument meer aan’. Maar toen ik 18 jaar was heb ik toch mijn eerste gitaar gekocht. Eigenlijk voor mijn studie, maar binnen een maand had ik alle akkoorden te pakken en op het laatst zaten de snaren gewoon in mijn vingers. Liefdesverdriet was toen mijn motor. Ik heb ook een paar keer op het punt gestaan om dat ding helemaal kapot te slaan en gedacht, wat moet ik hiermee?!”

Het begin van Highway54Pieter van der Bij 2

”Een paar jaren later kwam ik een jongen tegen in de kroeg die in een dronken bui aan mij vroeg van wat voor muziek ik hield. We hielden van dezelfde muziek en besloten daarop samen te gaan jammen. Dat deden we ongeveer een half jaartje. Elk nummer dat we maakten was voor ons een hele opgave. We hadden geen muziekstudie gedaan dus het was puur op enthousiasme. Later kwamen we iemand tegen die in een grijs verleden bassist was geweest. Hij mocht meedoen, mits hij een contrabas zou kopen. Dit deed hij en zo was onze groep was compleet. Vervolgens was nog de vraag wie er zou gaan zingen. Niemand wilde eigenlijk, dus uiteindelijk was ik de sjaak die voortaan als frontman zou gaan optreden. Zo is Highway54 ontstaan, vernoemd naar een nummer van Wayne Hancock. Heel simplistisch stonden wij daarna rockabilly in kroegjes te spelen. Als er dertig man stonden vonden wij dat al helemaal geweldig, voor ons was het een avond uit. Na eerst veel in Leeuwarden gespeeld te hebben, gingen we ook naar andere provincies en kwamen we uiteindelijk in het buitenland terecht. Onder andere Griekenland, Spanje, Finland, Rusland, Amerika en vaak in Duitsland. Hierna hebben we vaak in een andere setting, met verschillende muzikanten, gespeeld in Highway54.”

Downbeat Maestros, Bigelow en The Swags

”Later ging ik weer verder met een nieuwe band, Downbeat Maestros. Samen met Lennard Fopma, Jelle Gietema en Yorn Overwijk, jonge muzikanten die hun roem al hadden verdiend. Hiermee heb ik onder andere meegedaan met de popronde in 2008 en hebben we de publieksprijs voor de Kleine Prijs van Friesland in 2013 gewonnen. Op een gegeven moment moesten we met de Downbeat Maestros stoppen omdat de jongens ook in andere bands speelden en daar succesvol mee werden. Wij hebben echt een supertijd gehad samen.

Hierna heb ik Bigelow opgericht met een aantal rasmuzikanten, waarmee we overal en nergens optreden. Ook heb ik in Sicilië muzikanten ontmoet waar ik de band The Swags mee heb opgericht. Hiermee treed ik ook op in het buitenland. Het samenwerken en muziek maken met zoveel verschillende muzikanten geeft me veel energie. Ik voel me bevoorrecht omdat ik zoveel meemaak, veel nieuwe mensen ontmoet en op veel verschillende plaatsen kom.”

Rockabilly

”Deze muziekstroming is een fusion tussen blues (Rock ’n Roll) en country (hillbilly). Door het tempo klinkt de muziek altijd happy en swingend, al speel je het in mineur. Thema’s van rockabilly zijn liefdesverhalen, auto’s, treinen, vetkuiven, leren jasjes en noem zo maar op. Ik schrijf zelf nummers over autobiografische thema’s maar ook fictieve nummers. Ik zie rockabilly steeds groter worden en ook steeds meer jonge mensen deze muziekstijl vertolken. De meeste rockabilly muzikanten doen het niet voor het geld, maar voor hun passie, de muziek en omdat ze het in leven willen houden.”

Pieter van der BijBizarre gebeurtenissen

Wanneer ik hem vraag naar de meest gekke dingen die hij heeft meegemaakt als muzikant weet hij hier eigenlijk niet op te antwoorden. ”Ik heb zoveel gekke dingen meegemaakt, maar op een gegeven moment wordt het gewoon normaal,” antwoordt Pieter. Uiteindelijk komen de verhalen naar boven, drinken we een rode wijn en wordt de platenspeler aangezet. Pieter vertelt: ‘’Een van de meest gekke dingen die ik heb gedaan is voor de Hells Angels spelen. Dit gebeurde weleens in een besloten groep, maar ook spelend onder motorbegeleiding op weg naar een hotel. Dan hobbel je daar een beetje achteraan en dat is geweldig. Als muzikant ontmoet je mensen die je normaal nooit zou ontmoeten en kom je op de meest bizarre plekken zoals Mallorca, omringd door criminelen. Onze hoofdgitarist scheet alle kleuren tijdens deze uitjes, maar deze gasten waren altijd aardig! We hebben een gave tijd gehad, het was echt Pulp Fiction-achtig.”

Meester Pieter

Veel mensen weten niet dat Pieter naast zijn muzikale projecten en optredens ook fulltime voor de klas staat. ”Ik vind de combinatie tussen lesgeven en muziek spelen geweldig, dit is echt een verrijking van mijn leven. Ik zing elke dag Johnny Cash liedjes met ze, kinderachtige nummers komen niet voorbij in mijn klas. Dit vinden de leerlingen ook hartstikke leuk. Elke keer als ik jarig ben kijk ik Walk The Line in de klas. Door het bekend bij ze te maken gaat het meer leven bij hen. Eigenlijk leid ik een dubbelleven door doordeweeks voor de klas te staan en ’s weekends het rock ’n roll-leven in te duiken. Dan kom ik op maandag weer op school en vragen de leerlingen:”Wat heeft meester dit weekend gedaan?’, en denk ik ‘dat zouden jullie wel willen weten’.”

Je kunt wel stellen dat Pieter een dynamisch leven heeft als muzikant en leraar. Misschien wel het leven waar menig mens van droomt: een leuke baan, veel muzikale projecten, het mede-organiseren van evenementen en veel reizen. Pieter neemt het niet vanzelfsprekend en is erg gelukkig met het leven dat hij momenteel leidt. Hoe lang dat nog zo door kan gaan? ”Het liefst zo lang mogelijk,’’ zegt Pieter. Zaterdag 27 februari vindt de Blues en Roots Night plaats in Neushoorn. ”Op de Rockabilly Blitz kan een bluesband net iets te langzaam zijn, maar blues en roots verdient ook een eigen feestje. Daarom hebben we dit bedacht en mag je het zeker niet missen!”

Als ik bij Pieter vertrek, ben ik een stuk wijzer over rockabilly en blues & roots. Ik  heb genoten van de verhalen die hij me vertelde, waardoor de muziek meer is gaan leven. Mij zie je wellicht op een volgend rockabilly-feestje. En jij?